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Un antepasado de los artrópodos tenía la boca como la de un gusano pene

Científicos de la Universidad de Bristol y el Museo de Historia Natural de Londres, en Reino Unido, han descubierto que un antepasado de los artrópodos tenía una boca similar a la de los gusanos pene. Se trata de un largo gusano con 12 patas cortas y un juego de aletas por el cuerpo, un par de apéndices espinosos en la cabeza que utilizaba para agarrar presas y llevarlas a una boca circular con varias filas de dientes.
Durante años, los científicos no se han puesto de acuerdo sobre si esta boca pertenecía al 'Anomalocaris', el mayor depredador del mar del periodo Cámbrico, o era comparable a la del gusano pene, un subconjunto de los priapúlidos, una categoría de gusanos marinos que era diversa en el Cámbrico.
Ahora, estos expertos han descubierto que el aparato que hacía de boca estaba unido a un pariente primitivo de los artrópodos, llamado 'Pambdelurion'. "La boca es una viva imagen de la criatura sarlacc de la saga de 'Star Wars'", ha puesto como ejemplo el doctor de la Universidad de Bristol Jakob Vinther, en referencia a la bestia con la boca abierta presenta en las dunas de arena de Tatooine en la película 'El retorno del Jedi'.
Durante una serie de expediciones al norte de Groenlandia, el equipo de investigadores descubrió especímenes fósiles de 'Pambdelurion', un pariente extinto de los artrópodos modernos, que vivían en los océanos hace 520 millones de años. Estos fósiles ahora forman las montañas de la parte más septentrional de Groenlandia.
Vinther, experto en macro-evolución de la Facultad de Ciencias de la Tierra y de la Facultad de Ciencias Biológicas de Bristol, y su equipo encontraron que la boca de 'Pambdelurion' coincide perfectamente con el gran aparato bucal visto en 'Omnidens' en China, como se relata en el artículo publicado este lunes en 'Palaeontolgoy'.
"Esto resuelve un misterio sobre las afinidades de esta boca gigante y demuestra que las dos hipótesis anteriores --si la boca pertenece a 'Anomalocaris' o un gusano pene-- no son exactamente correctas, pero tampoco son erróneas del todo", ha señalado Vinther.
Los autores utilizaron las muestras completas de 'Pambdelurion' para calcular el tamaño probable de 'Omnidens' y encontraron que habría crecido por lo menos hasta un metro de largo. Ambas criaturas probablemente vivían en el fondo marino y están más estrechamente relacionadas con los artrópodos vivos. La evidencia molecular demuestra que los artrópodos están estrechamente relacionados con las lombrices, nematomorfos, dragones de barro y también gusanos pene.
"Lo que vemos en estos antepasados ??de artrópodos es el mismo tipo de boca que en los gusanos pene --hasta detalles de los anillos de los dientes y las placas-- y argumentan que estuvo presente en el último ancestro común", ha añadido el coautor Greg Edgecombe, del Museo de Historia Natural.
El Cámbrico vio una explosión de la vida animal. La escalada de la diversidad y la variación en la distribución del cuerpo plantean la hipótesis de que se impulsó en parte por la aparición de la depredación, que pudo haberse convertido en una estrategia viable debido a un aumento en el oxígeno. Esto se cree que ha facilitado el crecimiento de modos de vida más activos y la ingestión de grandes cantidades de alimentos. Los depredadores, como 'Pambdelurion' y 'Anomalocarididae' fueron organismos que alimentaron esta explosión de vida.